Alles kan beter, ook oordopjes

Maarten Bodewes en Dimitri O
CEO
Loop earplugs

Het verhaal van Loop is dat van zovele starters: iemand heeft een probleem, is niet tevreden met de bestaande oplossingen en beslist vervolgens om zelf iets te maken dat wél beantwoordt aan de vraag. Toch verschilt het verhaal van Loop met dat van sommige andere Vlaamse start-ups: zowel de technologie, het design als de communicatie van de Loop-oordopjes zijn vooruitstrevend en universeel. Dat is ook de ambitie.

Het overkomt vele jongeren: na een avondje uit hebben ze last van ‘fluitende’ oren door het lawaai waar ze aan blootgesteld waren. Meestal verdwijnt die fluittoon na een tijdje. Dat was niet het geval bij Dimitri O: permanente gehoorschade was de diagnose. Met een audiologe als moeder was hij goed op de hoogte van de bestaande oplossingen. Die faalden echter stuk voor stuk: ze waren oncomfortabel, lelijk of leverden een geluidsbeleving op die slecht was. Akoestisch performante oplossingen, gebruikt door professionele artiesten, waren dan weer peperduur. Samen met jeugdvriend Maarten Bodewes besloot Dimitri O naar een oplossing te zoeken die een goede kwaliteit koppelde aan een betaalbare prijs én een knap design.

Akoestisch kanaal

De oordopjes van Loop kosten net geen 30 euro en laten gebruikers nog van muziek en gesprekken genieten maar beschermen tegelijk de oren. Bovendien zitten ze comfortabel en zien ze er ontzettend stijlvol uit. Zowel die vormgeving, die gepatenteerd is, als de technologie die ontwikkeld is in overleg met universiteiten en laboratoria, moeten de Loop-oordopjes differentiëren. “De bestaande spelers in de sector doen nauwelijks aan innovatie, maar er zijn wereldwijd zeker twintig start-ups die nieuwe oordopjes aan het ontwikkelen zijn. Er is maar één andere speler die net als wij werkt met een akoestisch kanaal dat door het oorkanaal van de gebruiker wordt herkend. De gebruikers van de Loop-earplugs zijn alvast tevreden: twee derde van de verkoop gebeurt via mond-tot-mondreclame”, weet Dimitri O.

Dead zone

De productie van de oordopjes, vandaag zo’n 55.000 sets per jaar, gebeurt in China, waarna ze hier worden geassembleerd. Het plan is om de productie tot 250 à 300.000 sets op te trekken. Dimitri O: “De markt van de gehoorbescherming groeit. Steeds meer mensen worden zich bewust van de geluidsvervuiling of hebben al hoorproblemen: dat is onze doelgroep. Met onze lancering komen we net op het juiste moment. Het is zaak om nu snel genoeg te kunnen groeien. Daarvoor moeten we het team uitbreiden, de productie opschroeven en ons merk uitbouwen.” En ook: financiering vinden. Loop haalde aanvankelijk geld op bij de zogenaamde 3 f’en (family, fools & friends), waarna de bank, business angels en PMV op het toneel verschenen. Daarnaast wordt ook het werkkapitaal gefinancierd door de bank en wordt er nog gedacht aan crowdlending. Dimitri O: “Voor klassieke venture capital of fondsen zijn we wat te klein, terwijl we voor business angels vaak al wat te groot zijn. De Cofinanciering van PMV is in deze ‘dead zone’ de passende oplossing voor ons omdat ze het mogelijk maakt de inzet van investeerders op te schalen met leningen. Daardoor kunnen we onze aandelen in handen houden, wat een goede startpositie is voor latere kapitaalrondes.”

www.loopearplugs.com