PMV
Kapitaal
02 229 52 30

argenx - De genezende werking van lama’s

De genezende werking van lama’s

Biotechbedrijf argenx ontwikkelt biologische medicijnen voor de bestrijding van auto-immuunziektes en kanker op basis van antistoffen van lama’s.

Vóór de uitvinding van penicilline stierven miljoenen mensen aan allerlei infectieziektes die we vandaag probleemloos kunnen genezen . Nog maar een paar decennia geleden verloren veel van onze grootouders een kind aan kinderkwalen, tot vaccinatie daar een eind aan maakte. Ook de hoge sterftecijfers uit de jaren '80 door hart- en vaataandoeningen zijn vandaag steeds meer onder controle. De medische wereld werkt sindsdien hard aan een doorbraak voor de grote ziektes die we vandaag kennen, zoals kanker of auto-immuunziektes. Tim Van Hauwermeiren, CEO van het jonge biotechbedrijf argenx, ziet in antistoffen van lama's een mogelijke route naar die omwenteling.

Argen-x is een jong biotechnologiebedrijf dat werkt aan therapeutische antistoffen. We verwachten van deze biologische geneesmiddelen veel voor de toekomst van de ziektebestrijding. Zij maken momenteel de snelst groeiende markt van de sector uit, met een geschatte waarde van ongeveer 60 miljard dollar, goed voor vijf van tien best verkochte geneesmiddelen ter wereld. De drie best verkochte dienen allemaal voor de behandeling van reumatoïde artritis, één van de belangrijkste auto-immuunziektes. Drie andere behandelen verschillende types kanker. Ook argenx zoekt naar nieuwe oplossingen in deze domeinen.

Antistoffen uit een krachtig immuunsysteem

CEO Tim Van Hauwermeiren legt uit waarom de aanpak van argenx zo uniek is: “De ontdekking die aan de basis van ons bedrijf lag, was dat we bepaalde antistoffen van lama’s konden gebruiken voor het vinden van antistoffen tegen menselijke ziektes. Dat lama’s een bijzonder krachtig afweersysteem hebben, was in de medische wereld al langer bekend, maar dan vooral vanwege bepaalde unieke mini-antistoffen die collega-biotechbedrijven al uitvoerig onderzochten. Wij ontdekten echter dat net de klassieke, gewone antistoffen bij lama’s bijzonder gelijken op die van mensen en dus bruikbaar zijn in de zoektocht naar effectieve geneesmiddelen. Eenvoudig gezegd, kan je lama’s immuniseren met menselijke cellen zoals borstkankercellen, waarop het immuunsysteem van die dieren zeer krachtige antistoffen aanmaakt om dat ziektedoelwit te bestrijden. Wij ontdekten dat we sommige van deze antistoffen op hun beurt ook bij mensen kunnen gebruiken.”

Voor het onderzoeken en identificeren van potentieel bruikbare antistoffen bouwde argenx  een hoogtechnologisch platform, Simple AntibodyTM genaamd. Dit platform resulteerde tot nog toe al in klinische proeven met vier  antistoffen, ARGX-110, ARGX-111, ARGX-113 en een gepartnerede antistof met RuiYi. Dat is een indrukwekkend resultaat voor een bedrijf dat pas in 2009 operationeel werd. ARGX-113 is onze new kid on the block, die een belangrijke rol kan gaan spelen voor verschillende auto-immuunziekttes: “Het menselijke afweersysteem is gespecialiseerd in het aanpakken van binnendringers en is daar bijzonder goed in. Helaas keert het immuunsysteem zich soms ook tegen het eigen lichaam, waarbij antistoffen de eigen organen gaan bestrijden. Dan spreken we over bijzonder zware en soms dodelijke ziektes, auto-immuunziektes genaamd. Wij vonden via ons platform een molecule met de uitzonderlijke eigenschap om dit soort antistoffen terug te doen verdwijnen.

Partners met een verre blik

Maar, het aanmaken van biologische geneesmiddelen is een zeer duur proces. Het materiaal en de opstart van de productie nemen tijd en geld in beslag. “Onze technologie is bijzonder productief: toen we de laatste financieringsronde hielden, hadden we nog niet het voornemen om met ARGX-113 klinische proeven te gaan doen. Maar de molecule bleek zo veelbelovend dat we besloten het proces hiervoor te versnellen. Daarvoor was natuurlijk nieuw kapitaal nodig.” Het was PMV die over de brug kwam. De investeringsmaatschappij investeerde 5 miljoen euro in argenx, specifiek voor het verder ontwikkelen en naar de markt brengen van hun meest recente antistof, ARGX-113. Tim Van Hauwermeiren getuigt enthousiast: We waren erg blij met PMV in zee te kunnen gaan: zij is een strategische aandeelhouder waar meer op de agenda staat dan alleen financiële return. PMV ondersteunt ons om te doen wat juist is, ook al duurt het wat langer. Dat is niet onbelangrijk, want het duurt vandaag twaalf tot veertien jaar om een medicijn op de markt te krijgen. Voor ARGX-113 hebben we de de goedkeuring tot eerste klinische proeven op zak en zijn we gezonde vrijwilligers aan het testen in de kliniek.. Gelukkig steunen ook onze andere stakeholders ons in deze duurzame aanpak. Met het Vlaams Instituut voor Biotechnologie voeren we baanbrekend basisonderzoek, het agentschap voor Innovatie door Wetenschap en Technologie steunt ons industrieel onderzoek en PMV zet zich actief in om ons biotechonderzoek om te zetten naar concrete producten. Dat doen deze drie spelers niet alleen voor ons, maar voor de hele sector van de Vlaamse biotechnologie. Samen vormen ze een fantastische ondersteuning waar veel buitenlandse collega’s jaloers op zijn.”

Een nuttig ecosysteem

De Vlaamse biotech is dus uitgegroeid tot een ecosysteem van innovatieve bedrijven. Als jonge onderneming kan argenx daar vandaag volop de vruchten van plukken. Het is een netwerkbedrijf van een nieuwe generatie: tegenover een team van slechts vijfentwintig mensen staat een enorme output. Van Hauwermeiren dankt dit vooral aan de kracht van zijn team en aan een gerichte focus op de sterktes van het bedrijf: “Natuurlijk hebben we heel veel succes te danken aan onze technologie, maar het is vooral ons team dat zo uniek is voor zo’n jong bedrijf. Niet alleen zit er enorm veel talent en ervaring bij ons, we focussen met dat team ook enkel op datgene waar we goed in zijn. We besteden heel veel uit aan partners, waar wij actief mee samenwerken. Dat is een nieuw gegeven, wat vroeger niet mogelijk was geweest. Vandaag is de Vlaamse biotechsector daar klaar voor. Door samen te werken waar nodig, kunnen we ons bedrijf fit houden en met de hulp van investeerders actief reageren op nieuwe opportuniteiten.”

PMV
Kapitaal
02 229 52 30