Nieuwe geneesmiddelen dankzij lama’s

Cedric Ververken
CEO
Confo Therapeutics

Confo Therapeutics gebruikt de unieke eigenschappen van antilichamen uit lama’s om onderzoek naar nieuwe geneesmiddelen mogelijk te maken. De spin-off van de VUB is ontstaan uit het baanbrekend onderzoek van professor Jan Steyaert en wordt geleid door CEO Cedric Ververken. PMV participeerde van bij de start in het bedrijf.

Confo Therapeutics focust op GPCR’s, of G-proteïnegekoppelde receptoren, een erg belangrijke klasse aangrijpingspunten voor geneesmiddelen. De ongeveer 800 GPCR’s in het menselijke lichaam fungeren als flexibele schakelaars in het celmembraan en spelen een belangrijke rol in tal van ziekteprocessen. Dankzij de lama-antilichamen die Confo Therapeutics ontwikkelde tot zogenaamde Confobodies kunnen de wetenschappers van het bedrijf GPCR’s isoleren in hun actieve vorm, en die vervolgens gebruiken voor de ontwikkeling van nieuwe geneesmiddelen. “30 à 40% van de geneesmiddelen die vandaag op de markt zijn, werken via GPCR’s. Toch blijken meer dan de helft van alle GPCR’s moeilijk te targetten, vooral in het geval waarbij het geneesmiddel de GPCR moet kunnen activeren. Het team van professor Steyaert heeft op dat vlak een enorme doorbraak gerealiseerd”, zegt Cedric Ververken. “We zien dat de Confobodies het inderdaad mogelijk maken om nieuwe moleculen te ontdekken voor notoir moeilijke GPCR’s. Maar het kan nog jaren duren vooraleer we echt tot een geneesmiddel komen.”

Fibrose

Ververken wil tegen 2021 minstens twee onderzoeksprojecten in klinische ontwikkeling hebben. Vanaf dan kan er effectief getest worden op mensen. Op dit moment maakt Confo Therapeutics nog niet bekend op welke ziektes het werkt, met uitzondering van fibrose. “Fibrose is een ziekteproces waarbij weefsels door chronische ontsteking of andere vormen van schade veranderen van vorm en geleidelijk hun normale functie verliezen. Fibrose kan ook een eerste stap zijn naar de ontwikkeling van kanker. Momenteel werken we aan een molecule die kan werken tegen leverfibrose. Maar daar stopt het niet, er zijn heel veel varianten van fibrose en op dit moment zijn er weinig behandelingen voor. We zouden veel patiënten kunnen helpen als dit slaagt. Daarnaast werken we aan twee weesziekten (zeldzame ziekten) waarvan er in Europa minder dan tien patiënten zijn op honderdduizend mensen. Er zijn vaak weinig behandelingen voor omdat grote farmabedrijven geen commerciële opportuniteit zien. Daarom wordt dergelijk onderzoek financieel gestimuleerd en geven controlerende instanties ondersteuning bij klinische ontwikkeling. Zo is het voor een klein bedrijf als het onze wel interessant om hierin te investeren.”

Toekomst

De klinische ontwikkeling is een doel voor 2021, maar dan moeten het bedrijf en zijn team verder groeien. Cedric Ververken: “Momenteel hebben we alle vereiste expertise in huis, maar naarmate het onderzoek vordert zullen we versterking nodig hebben op het gebied van preklinische en klinische ontwikkeling en voor de productie van geneesmiddelen op grotere schaal. En, uiteraard, voldoende financiële middelen om onze programma’s verder te zetten.” In de beginfase van de start-up - in 2015 - was er meteen een serieuze kapitaalronde. Confo Therapeutics haalde 6,7 miljoen euro op, onder andere bij PMV. Intussen is er ook 3,6 miljoen aan subsidies van Innoviris en VLAIO bijgekomen, en in 2017 nog twee grote deals met farmabedrijven: Lundbeck en Roche. “Beide bedrijven zagen hun intern onderzoek vastlopen, en vonden via onze Confo®-technologie een manier om toch verder te werken. Als op basis van ons gezamenlijk onderzoek later effectief medicijnen ontwikkeld worden, krijgen wij ook een deel van de opbrengst.”

confotherapeutics.com